Seu nome era William Dorsey Swann, mas entre os amigos era conhecido como a “Queen”. Ambos os nomes tinham sido esquecidos por quase um século antes de eu os redescobrir enquanto pesquisava na Universidade de Columbia.

Nascido em Maryland por volta de 1858, Swann suportou a escravidão, a Guerra Civil, o racismo, a vigilância policial, a tortura na prisão e muitas outras injustiças. Mas a partir da década de 1880, ele não apenas se tornou o primeiro ativista americano a liderar um grupo de resistência queer, ele também se tornou, na mesma década, a primeira pessoa conhecida a se autodenominar uma “rainha do drag” – ou, mais familiarmente, uma drag queen.

Em 1896, depois de ser condenado a 10 meses de prisão pela falsa acusação de “manter uma casa desordenada” – eufemismo para “administrar um bordel” – Swann exigiu (e foi negado) um perdão do presidente Grover Cleveland por manter um drag ball. Também foi um ato histórico: fez de Swann o americano mais antigo que se tem registro a tomar medidas legais e políticas específicas para defender o direito da comunidade queer de se reunir sem a ameaça de criminalização, supressão ou violência policial.

Quando digo às pessoas que estou escrevendo um livro sobre a vida de um ex-escravo que reinou em um mundo secreto de drag balls em Washington, DC, na década de 1880, os olhares de choque, prazer e até confusão em seus rostos revelam tudo que eu preciso saber.

Minha pesquisa sobre Swann começou 15 anos atrás, quando me deparei com um artigo do Washington Post de 13 de abril de 1888. A manchete saiu da página: “Mergulho Negro invadido”. De acordo com outra reportagem, mais de uma dúzia escapou quando os policiais invadiram e Swann tentou impedi-los, dizendo corajosamente ao tenente da polícia encarregado: “Você não é um cavalheiro”. Na briga que se seguiu, o “lindo vestido de cetim creme de Queen” foi rasgado em pedaços. (A luta também foi um dos primeiros casos conhecidos de resistência violenta em nome dos direitos LGBTQ).

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Para as pessoas do século XIX, a festa de Swann foi um fiasco chocante e imoral, perpetrado por uma minoria minúscula de “malucos”. O The Nacional Republican, outro diário de Washington, falou sobre os homens presos no ataque: “É seguro afirmar que o número de pessoas que vivem sob custódia na noite passada deve ser extremamente pequeno”. No entanto, apesar dos números pequenos, causaram uma boa impressão: centenas de espectadores seguiram os homens até a delegacia para roubar um vislumbre de seda.

Aquela noite de 1888 não foi a primeira vez que a polícia de Washington interrompeu uma das reuniões de Swann (nem seria a última). Um ataque semelhante ocorreu na noite de 14 de janeiro de 1887. O Washington Critic relatou: “Seis homens de cor, vestidos com elegantes roupas femininas, foram denunciados no banco dos réus no Tribunal de Polícia nesta manhã, sob a acusação de serem pessoas suspeitas…. Quase todos usavam vestidos de seda de gola baixa e manga curta, vários deles com espartilhos, saltos, e tudo o que é necessário para completar a vestimenta de uma mulher “.

Os encontros drags vinham ocorrendo em segredo há anos. Os convites para as danças, por exemplo, costumavam ser sussurrados para jovens da Associação Cristã de Moços, e os jornais descreviam as prisões de vários homens negros usando fascinantes vestidos de seda ou caxemira a caminho de bailes. Em 1882, Swann cumpriu pena de prisão por roubar pratos, talheres e outros suprimentos para festas. Mas o ataque de 1887 foi a primeira vez que o mundo inteiro soube dele e do grupo heterogêneo, que possuia mensageiros, mordomos, cocheiros e cozinheiros.

Os drag balls de Swann traziam sérios riscos à reputação e aos meios de subsistência de seus convidados. Um número grande, porém indeterminado, conseguiu fugir durante as batidas policiais, mas os nomes dos presos e presas foram impressos nos jornais, onde os homens se tornaram alvos de escárnio público. Com a cobertura das notícias, o mundo se interessou pelo grupo, desde vizinhos e policiais a autoridades locais e psiquiatras. Agora que o grupo era conhecido publicamente, seria um assunto novo e fascinante para os pesquisadores que tentam lidar com as complexidades da sexualidade humana e da psicologia. Na falta de qualquer um dos termos que usamos hoje, como “travesti”, “transgêneros” e “não binários”, o Dr. Charles Hamilton Hughes descreveu o grupo de Swann em uma revista médica de 1893 como uma “organização de erotopatas coloridos” e uma “gangue lasciva de pervertidos sexuais”. Outro psiquiatra , Dr. Irving C. Rosse, os descreveu como “um bando de homens negros com características andróginas.”

Por um lado, a publicidade tornou mais difícil para Swann e seus amigos ficarem escondidos daqueles que procuravam os prejudicar. Por outro lado, agora que sua existência era amplamente conhecida, mais pessoas poderiam estar interessadas em se juntar à sua família secreta.

As reuniões de Swann continuaram, com canções e danças folclóricas, incluindo a popularmente cakewalk. Muitos convidados vestiam roupas femininas, embora alguns usassem ternos masculinos. Os famosos bailes de máscaras Hamilton Lodge do Harlem, que começaram em 1883, eram danças mascaradas tradicionais e não seriam “dominados pelos nobres do país das fadas”, como um repórter afro-americano de Baltimore colocou de maneira colorida, até 1925, no mínimo.

No início da Guerra Civil, o presidente Abraham Lincoln estimulou a nação a “seguir em frente sem medo e com corações másculos “, para combater uma guerra que acabaria por levar à plena cidadania de todos os negros homens. Em 1879, o Evening Star relatou que o abolicionista Frederick Douglass aconselhou que “com um conjunto completo de qualidades masculinas, o negro poderia e se tornaria respeitado em todas as partes da república”. Na América pós-Guerra Civil, houve pouca paciência para homens que subverteram as normas de gênero.

Em 16 abril de 1862, Lincoln assinou o Ato de Emancipação compensado, libertando todos os escravos no Distrito de Columbia. Nos anos seguintes, Washington passou a ser vista pelos afro-americanos recém-libertados como um lugar de liberdade e oportunidade econômica. Swann e muitos outros presentes em seus bailes nasceram escravos, e muitos provavelmente esperavam viver dessa maneira. Alguns de seus amigos lembraram vividamente como era crescer e atingir a maioridade enquanto estavam sujeitos aos chicotes e caprichos de seus senhores. Encontrar amor e alegria em comunidade um com o outro era essencial para a sobrevivência.

Swann era escravo de uma mulher branca chamada Ann Murray e morava em sua plantação em Hancock, no Condado de Washington, Maryland, quando soldados da União marcharam no inverno de 1862. Seu amigo íntimo, Pierce Lafayette – cuja casa de dois andares elegantemente mobiliada era o local da festa de 1887 – havia nascido escravizado na Geórgia. Lafayette era de propriedade de Alexander H. Stephens, vice-presidente dos Estados Confederados da América. (É interessante notar que o relacionamento anterior de Lafayette com Felix Hall, um escravo apelidado de “amante negro” de Lafayette, é o primeiro romance homossexual documentado entre dois homens escravizados nos Estados Unidos). Além disso, dois dos irmãos mais novos de Swann compareceram ao baile vestidos com roupas femininas, demonstrando que o grupo realmente era uma extensão de sua família.

Em 1900 e além, após a aposentadoria de William Swann da cena drag, seu irmão mais novo, Daniel J. Swann, continuou a tradição da família em Washington. Ele forneceu fantasias para a comunidade de drags por cerca de cinco décadas, até sua morte em 1954. A iniciativa da família Swann viu a ascensão e queda de notáveis ​​drag queens negras, como Alden Garrison e “Mother” Louis Diggs. (No início do século 20, os jornais da região de Baltimore e Washington haviam documentado o uso de termos familiares para designar classificações dentro de grupos que participavam dos bailes, com “mãe” para uma pessoa mais velha servindo como mentora para os mais jovens. Rainha, embora pouco usada hoje em dia, era até a década de 1960 reservada a alguém em uma posição de honra e liderança na comunidade.

Hoje, mais de um século após o último baile conhecido de William Swann, as casas da cena contemporânea mantém o mesmo formato básico que a Haus of Swann. Os balls apresentam danças e desfiles competitivos, com gestos exagerados e que são organizados em torno de grupos familiares liderados por “mães” e “rainhas”. Surpreendentemente, descrições de balls da década de 1930 são salpicadas com frases como “strike a pose“, ” sashay across the floor” e “vogue”. Tais expressões, agora parte da cultura popular dominante, são ouvidas regularmente nas séries Pose e Rupaul’s Drag Race.

Embora o levante de Stonewall de 1969 seja frequentemente apontado como o início da luta pela libertação queer, o exemplo corajoso de Swann nos obriga a repensar a história do movimento: quando começou, de onde veio e quem eram seus líderes. Vivendo durante um momento em que uma forma totalmente nova de liberdade e autodeterminação estava se desenvolvendo para os afro-americanos, Swann e sua casa com mordomos, cocheiros e cozinheiros – os primeiros americanos a fazerem montações e os primeiros a lutar pelo direito de fazer a arte – lançou as bases do orgulho e luta da comunidade queer contemporânea.

Matéria traduzida do site The Nation. Para ler a versão original em inglês, clique aqui.